Astral Weeks

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Astral Weeks es el segundo álbum de estudio de Van Morrison, quien a comienzos de 1968, entró en problemas legales con Bang Records que le mantuvieron alejado de cualquier actividad de grabación. La situación empeoró con la muerte del fundador del sello, Bert Berns: nacido con una enfermedad cardíaca congénita, Berns sufrió un repentino ataque al corazón y fue descubierto muerto en la habitación de un hotel neoyorkino el 30 de diciembre de 1967. Antes de la muerte de Berns, él y Morrison experimentaron dificultades creativas. Berns había ido empujando a Morrison hacia una dirección musical más cercana al pop, mientras que Morrison quería explorar nuevos terrenos musicales. Como resultado, la viuda de Berns, Ilene, culpó a Morrison y a su conflicto de la muerte de Berns. Años después, Ilene Berns llegaría a minimizar el escenario, aunque varios testigos de la época, incluida la ex-esposa de Van Morrison, Janet Rigsbee Minto, fueron describiendo la inquina personal de Ilene hacia Van Morrison.

Durante este tiempo, Warner Bros. mantenía un acuerdo con Inherit Productions, la rama de producción de Schwaid-Merenstein, fundada por el mánager Bob Schwaid y el productor Lewis Merenstein. Mientras Merestein se trasladó a Boston para ver a Van, Schwaid se puso a trabajar en los problemas del contrato con Bang Records.[11] Ligado aún a Bang, Morrison debía varios trabajos estipulados en el contrato. Durante ese tiempo, Schwaid logró liberarlo de sus obligaciones bajo una serie de requisitos. El primero de ellos consistía en la entrega a Web IV Music (una compañía de Bert Berns) de tres composiciones originales al mes durante el curso de un año. Como medida inusual y exagerada desde cualquier punto de vista, Morrison cumplió sus obligaciones grabando treinta y seis canciones sin sentido en una única sesión. Una acción de ese calibre corría el riesgo de ser represaliada, pero finalmente no trascendió ninguna demanda. Después, Morrison tuvo que asignar a Web IV la mitad de los derechos de autor de cualquier composición escrita y grabada por Morrison y publicada como sencillo de 45 rpm hasta el 12 de septiembre de 1968.

Con los problemas legales resueltos, Morrison gozaba ahora de libertad para seguir grabando con Warner Bros su álbum debut en unas sesiones que tuvieron lugar en el Century Sound Studios de Nueva York los días 25 de septiembre, 1 de octubre y 15 de octubre de 1968.

La primera sesión fue llevada a cabo el 25 de septiembre de 1968 y produjo cuatro grabaciones para el álbum. Sólo tres habían sido intentadas para su inclusión final: “Cyprus Avenue”, “Madame George” y “Beside You”. Aunque no estaba programado para tocar, Payne asistió a la primera sesión y escuchó cómo otro flautista tocaba sus partes en la grabación. Hasta la fecha, ninguno de los músicos presentes en la sesión recuerda su nombre ni tampoco ha quedado registro documental de su participación, si bien tocó en las tomas finales de “Beside You” y “Cyprus Avenue”, aunque no fue incluido en los créditos. Cuando Van intentó probar un nuevo intento al final de la primera sesión, Payne pidió a Merenstein que le permitiera participar. Payne participó, finalmente, en la canción que da título al álbum, “Astral Weeks”, y la cuarta canción producida durante la primera sesión. En las restantes sesiones de grabación, John Payne tocaría en todos los temas.

La segunda sesión, según John Payne, tuvo lugar temprano por la mañana, posiblemente al siguiente día, pero no funcionó y nada de la sesión fue aprovechado para el álbum. “Simplemente no sucedió”, dijo Payne. “Era el mal día para que los músicos de jazz crearan algo. Creo que al final de aquella sesión todos sabíamos que nada iba a ser aprovechable. Simplemente dijeron que lo olvidáramos”. Según Merenstein, se produjeron tensiones durante la grabación y tuvo que ser suspendida durante tres horas.

La tercera y última sesión tuvo lugar el 15 de octubre y produjo otras cuatro canciones que completaron el álbum: “The Way Young Lovers Do”, “Sweet Thing”, “Ballerina” y “Slim Slow Slider”. Tanto “Sweet Thing” como “Ballerina” fueron originalmente programadas para la última sesión. Los músicos intentaron y rechazaron finalmente un buen número de canciones hasta que Morrison sugirió “Slim Slow Slider”. “Creo que nunca la hicimos en directo”, recalcó Payne. “Morrison tenía un libro repleto de canciones… No sé por qué nos decidimos a hacerla… Y primero estábamos haciéndolo a la batería, con Richard Davis y Connie Kay y el guitarrista y yo y Van, todos tocando. Luego empecé a tocar el saxofón soprano, y Lew dijo: ‘Bien, quiero intentarla de nuevo. Empieza otra vez. Y sólo quiero el bajo, el saxofón soprano y a Van'”.

“Astral Weeks” – 7:00
“Beside You” – 5:10
“Sweet Thing” – 4:10
“Cyprus Avenue” – 6:50
“The Way Young Lovers Do” – 3:10
“Madame George” – 9:25
“Ballerina” – 7:00
“Slim Slow Slider” – 3:20

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Van Morrison

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